可不斷再生的新塑膠 環保危機新解方

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塑膠難以分解,即便回收再製品質也會變差,華裔科學家的最新發現卻可能是環保危機的解方——可無限制再生的新塑膠。這是怎樣的新材料,真的可以解決塑膠垃圾遺害百年的問題嗎?

花上數百年才有辦法分解的塑膠,即便回收再製品質也不好,近年來已經成為全球環保公敵,今年的世界地球日主題正是「終結塑膠垃圾」。不過,一項最新研究卻很有可能翻轉這個現象,因為科學家發現了一種可以不斷分解重生的物質,將有可能取代難以分解的塑膠。

根據美國學術期刊《科學》(Science)在上個月的報導,美國科羅拉多州立大學化學系的研究團隊,發現了一種新的聚合物,性質與傳統塑膠非常相似,耐熱、耐光、具有高強度,而且只需要短短幾分鐘就能聚合。然而,與傳統塑膠截然不同的是,這個物質雖然類似塑膠,卻比較環保,因為研究人員發現能在室溫下,透過化學催化劑,將該聚合物轉回單體狀態,而且是無限次不斷地重複再生。

這個「化學再生」的過程,不僅不需有毒物質介入,再生回復到單體狀態後,又能跟原始狀態一樣重新利用,不像傳統塑膠在回收再製過程中,會因為加熱而導致品質衰退,只能當成次級再生塑膠材料使用。 

「基本上,這種聚合物可以透過化學方式再生再利用,而且不限次數,」負責這項研究的華裔科學家陳優賢(Eugene Chen)說。

紙袋沒有想像中環保

這份研究將開啟未來科學家開發塑膠的新方向──能夠無限制回收、再生過程中幾乎不會產生毒性、耗能也低,比起其他材質都更環保,因為不管是傳統塑膠或是紙袋、生物可分解塑膠等替代品,都各自有其問題。

以塑膠而言,便宜、耐用,但問題是需要數百年才能自然分解,回收重新處理的品質又比較不佳。相較之下,紙袋雖容易分解,但是在製造過程中製造的污染並不亞於塑膠袋。根據美國科普網站《博聞網》(HowStuffWorks)的介紹,製造紙袋產生的空氣污染是製造塑膠袋的1.7倍,更別提生產紙袋的過程中,所消耗的能量與水都是塑膠袋的3倍以上。

根據英國環保署2011年的統計,購物袋也並非絕佳選擇。一個布製的購物袋要使用131次以上,才會小於使用一次性塑膠袋帶來的環境傷害。

即使是生物可分解塑膠也存在許多問題,例如產品標示不清或是回收系統不健全。標榜生物可分解的產品,其實只是碎裂成細小的顆粒,仍會給環境帶來傷害。即使是真正的可分解塑膠,也因為臺灣目前沒有完善的回收機制,導致絕大部分的可分解塑膠仍舊進到焚化廠或掩埋場。

商業化尚待努力

科羅拉多州立大學的這份研究,證明了便利性與環保並非不可兼顧。不過,這個還未被命名的新物質,目前僅在實驗室中完成。研究人員正在申請專利,要將該聚合物量產,並投入商業生產廣泛運用,仍有很長的一段路要走。

「將這種化學再生聚合物科技推到市場上,是我們的夢想,」陳優賢說。

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