北太平洋神秘新島國 面積是台灣44倍大 說日文、中文和其他語言

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作者:顏和正

新島國誕生!位在北太平洋上,面積是台灣的44倍大,但是這個新國家沒人去過,上面用的是日文、中文、與其他語言。如此神秘的國度,是怎麼一回事?

在《少年PI的奇幻漂流》電影中,流浪少年曾飄流到一個食人島。但他在多年後回憶時說,這個島在地圖上找不到,僅能靠他的經驗證明其存在。現在,北太平洋的海上,也出現了一個沒人造訪過的神秘島嶼。不過,科學調查已經證明其存在——這就是「太平洋大垃圾帶」(Great Pacific Garbage Patch)的「塑膠島」。

根據期刊《科學報告》(Scientific Reports)的最新報導,這個位在加州與夏威夷之間的「新島國」,估計由至少有7.9萬噸(4.5~12.9萬噸之間)的塑膠垃圾所組成,散佈面積廣達160萬平方公里,相當於44個台灣,在全球國家面積排名上,甚至擠下蒙古,名列第19名!

海塑垃圾數量是以前的16倍

這是由「海洋清理基金會(Ocean Cleanup Foundation)與六所大學共同合作進行的一項國際調查,研究顯示這個新興「島國」的面積,四分之三是由超過5公分的塑膠所組成,而且至少有46%是漁網。近8萬噸的塑料垃圾,相當於五百架巨無霸噴射機的重量,比起之前的估計數量,高出了4~16倍之多。

報告指出,大約六成的塑膠,密度比海水還低,一旦流入海中,就會隨波逐流而組成垃圾堆。全球有五大海上「垃圾帶」,分別位在南、北太平洋,南、北大西洋,以及印度洋。位在北太平洋的「太平洋大垃圾帶」更被視為是「帶中之帶」,因為其剛好位在塑膠垃圾的主要產生地帶——亞洲,透過洋流的運送,被一路帶往北太平洋中間地帶。

大型塑膠佔了92%

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這是國際首度如此大規模針對「太平洋大垃圾帶」進行的「海空雙棲」調查。先是在2015年7月到9月間,利用船隻捕撈垃圾搜集數據,接著在2016年10月又透過空拍3D影像進行對比研究。此外,以往參與研究的船隻無法捕撈大型的塑膠垃圾,但這次的行動母艦配備了兩套六公尺寬的設備,因此得以將中、大型的塑膠垃圾也納入研究範圍。

這些塑料碎片估計共有1.8 兆片,其中94%是小於0.5 公分的微型塑膠,然而微型塑膠僅佔了全部8萬公噸中的8%,92%都是大型塑膠垃圾,其中大型塑膠(5~50公分)與超大塑膠(50公分以上)各佔了全部的25%與53%。

「我們很驚訝看到大型塑膠垃圾的數量如此大,」負責探勘計畫的主要科學家瑞瑟(Julia Reisser)說,「我們以往都認為主要的垃圾都是小型塑膠,但是這項新研究讓我們對於塑膠垃圾有新的看法。」

海塑問題延續長期又跨國度

根據這份研究,可以被辨認出的垃圾包括容器、瓶子、瓶蓋、包裝套、鰻魚陷阱、牡蠣架、繩子、漁網等等。從時間來看,最早可以被辨認出的年份是1977年,也就是41年前。至於這些垃圾來自哪裡?根據可以被認出的包裝或印刷文字顯示,有三分之一是日文、三分之一是中文、其餘三分之一則是其他語言,足證海洋塑膠垃圾的確是延續長期又跨國度的議題。

對比自1970年代以來的研究,這份報告指出海洋塑膠垃圾的成長速度驚人。雖然很難預估這些塑料需要多久時間才會分解成小片塑膠並脫離水面,但是目前在這個區域的塑膠垃圾,大概很難脫離這個區域,最後會慢慢分解小碎片留在水裡。

「雖然我們尚無法針對太平洋大垃圾帶上的塑膠污染已經持續多久做出結論,但是這個區塊內的累積速度,比周遭水域還快,意味著塑膠垃圾流入這裡的量仍持續超越流出的速度,」報告主筆利勒布瑞頓(Laurent Lebreton)說。

今年地球日主題是塑膠

塑膠問題日益嚴重,已經成為全球關注的重大環境議題之一。世界地球日網絡(Earth Day Network)舉辦全世界網路票選,結果選出2018年地球日主題就是塑膠!根據國際標準組織(International Organization for Standardization)的統計,全球在2015年的塑膠產量已經達到3億2千2百萬噸。然而,這些塑膠的使用週期往往很短,例如塑膠袋、外帶杯等,很快就變成垃圾。僅有一小部分被回收或焚化,大部分不是被埋在垃圾掩埋場,就是被任意丟棄,很多最後都流到海裡。

合成纖維做成的漁網或捕魚器具,不論是被刻意或意外丟棄,也是海洋塑膠垃圾的一大來源。這種被稱之為「鬼網」的現象,特別值得關切,因為這會對海洋生物帶來直接的威脅。

受塑膠污染的珊瑚生病率飆升

海洋塑膠垃圾也對珊瑚礁造成嚴重威脅。根據今年一月美國康乃爾大學的一份研究報告指出,沒有遭受海塑污染的珊瑚礁,生病的機率只有4%,但是一旦受到塑膠垃圾污染,生病率就飆升到89%。

這份針對亞太地區159個珊瑚礁群進行的調查指出,塑膠垃圾可能是導致珊瑚白化的變項之一,因為造成白化現象的細菌喜歡寄生在塑膠上。此外,當塑膠散落在珊瑚礁上而造成的低透光、低氧氣狀態,也適合某種微生物的生長,這種微生物正是另一種珊瑚殺手——黑帶病——的成因。

海洋清理基金會創辦人、荷蘭青年創業家史萊特(Boyan Slat),提出以「海洋吸塵器」來清理海洋垃圾的想法,並預計在今年從這裡開始進行「淨海」行動。

「為了解決這個問題,我們相信了解問題相貌是首要之務。這些研究結果提供我們關鍵資料,可用來發展與測試我們的淨海技術,同時也說明了處理塑膠污染問題的急迫性。研究結果顯示,一旦任由塑膠在海中分解,有害的微塑膠數量將增加十倍,因此現在就得開始解決這個問題,」史萊特說。