塵封的NASA太空科技 變身救援地球的減碳新武器

圖片來源:Shutterstock

作者:王茜穎

嗜氫菌能把太空人呼出的二氧化碳變成源源不絕的食物,新創公司Kiverdi藉此將二氧化碳轉化為食物原料,將氣候暖化和糧食問題一網打盡。

還記得麥特戴蒙在電影《絕地救援》中,在火星想辦法種馬鈴薯嗎?在真實的太空旅行中,太空人其實也有辦法用「種子」種出食物;而且,這顆神奇的「種子」可能將會是拯救地球的妙方,就像是電影中馬鈴薯救了麥特戴蒙一樣。

這個叫做嗜氫菌的單細胞微生物,能把太空人呼出的二氧化碳變成源源不絕的食物。而美國新創公司Kiverdi正要藉此將回收的二氧化碳轉化為食物原料,將氣候暖化和糧食問題一網打盡。

這個菌到底怎樣發揮作用?在太空船中,嗜氫菌捕捉太空人呼出的二氧化碳,並轉換成富含營養與碳的作物,成為太空人的食物。太空人吃下這些作物,再以二氧化碳的形式呼出碳來,微生物再捕捉這些二氧化碳,生產出營養作物,生生不息,形成了封閉的碳循環,足以維持太空船上的生命,又免於炸掉太空船。

超級碳回收員,減碳又救雨林

「想像你是太空人團隊的一員,正前往火星或某個遙遠的星球。太空艙的空間和資源有限,你和組員必須想出如何用最少的資源來生產糧食。地球其實像艘太空船。我們的空間和資源有限,確實需要在地球上找出更有效的碳回收方法,」Kiverdi共同創辦人與CEO麗莎‧戴森(Lisa Dyson)說戴森對著TED Talk台下的觀眾說。

被美國知名雜誌《Fast Company》選為2017年最有創意的商業人士之一的戴森,共同創辦了Kiverdi,從50年前的塵封NASA技術中獲得靈感,在實驗室中培養出被稱為「超級碳回收員」的嗜氫菌。彷彿釀造啤酒般,嗜氫菌在生物反應器裡將火力發電廠、工廠產生的二氧化碳,轉化為類似動物蛋白質的胺基酸、柑橘油和棕櫚油替代品。

這些,能吃嗎?戴森解釋,「我們已經做出蛋白粉,所以不難想像未來我們可做出類似大豆粉、玉米粉或甚至麵粉。我們已做出油,所以不難想像亦可做出類似椰子油、橄欖油,或大豆油的東西。這類的作物能產生營養,供應我們麵條、麵包、蛋糕和眾多營養食物。」此外,柑橘油還可做成清潔劑、甚至是飛機燃油。

但最有潛力的莫過於棕櫚油替代品。

年產值440億美元(約1.32兆台幣)的棕櫚油業是熱帶雨林的頭號殺手。因為冰淇淋、餅乾、食用油、清潔劑、乳液、肥皂,超過50%的消費產品裡都有棕櫚油,所以「地球綠肺」的熱帶雨林被大量砍伐,以騰出空間來種植棕櫚,是溫室效應背後的殺手之一。

「在你我的廚房和浴室中,可能都有許多棕櫚油的製品。所以,你和我皆是雨林消失的直接『受益者』,」戴森說。

可是,這些看不見的微生物不會取代雨林。它們毋需陽光,是以能在任何季節、區域或地點生長,而且所需空間極小,並能在短短數小時內「收成」。每單位土地的產量是傳統農業的1萬倍。

「這是我要傳達的新型農業,是個能夠永續經營,滿足百億人口需求的農業,」舞台上的戴森,眼睛炯炯有神。

一箭雙鵰的碳回收方式

這樣的技術,在今日特別迫切。聯合國預估2050年,全球人口將逼近100億人大關,要養活這麼多張嘴,全球糧食產能必須提高70%。

人口爆炸,但地球不可能永無止境地開墾下去。為了吃和能源,人類開墾的面積已達南美洲加上非洲大陸的總和。不僅如此,現代農業排放的溫室氣體超過汽車、卡車、飛機和火車的加總,是造成地球發燒的禍首之一!

Kiverdi的碳回收技術,不僅能達到減碳效果,還能避免生產糧食所造成的土地資源耗竭問題,可說是一箭雙鵰。

「我們要將二氧化碳做成對地球和企業都有價值且能獲利的雙贏產品,開創一個不僅讓地球 ──我們的太空船── 免於崩潰的系統,也對自己與2050年後的百億人口都有利的系統和生活方式,」戴森說。